2016年8月,伍伦贡大学地质学家艾伦·努特曼(Allen Nutman)宣布,他和同事在格陵兰岛的一块露头中发现了世界上最古老的化石。然而,美国宇航局地质学家阿比盖尔·奥尔伍德(Abigail Allwood)经过分析认为,这些所谓的化石可能只是普通石头。

努特曼等人最初在37亿年前的岩石中发现了一排约2.5厘米高的锥形结构,并将其解释为叠层石,即由古代海洋细菌组成的多层生物化学结构。此前发现的最古老叠层石位于澳大利亚皮尔巴拉地区,已经有35亿年历史,新的发现比其要早2亿年。

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如果这些发现得到证实,将帮助找到地球上生命起源的更多线索。它表明,生命的出现可能并非是偶然现象,而是只要给了机会就能抓住机会的现象。

然而令奥尔伍德觉得奇怪的是,叠层石都整齐地排列在岩石表面,而且就像瑞士Toblerone巧克力棒那样应该是向上生长,而新发现的锥形结构却并非如此。出于好奇,奥尔伍德决定亲自去看看这些结构,并幸运地提取到叠层石样本。

结果显示,这些所谓的化石根本不是叠层石,而是数十亿年地质巨变的产物,经过扭曲、挤压、拉伸的古代岩石最终形成了看起来像是生物堆积的结构。

奥尔伍德称:“我们首先注意到的是,有一两个锥形结构是向下生长的?!钡彼勇锻分星邢乱豢樗降牡闶?,立刻就意识到它根本不是锥体。实际上是一块山脊,只是向露头中延伸了几厘米。

回到实验室,奥尔伍德和同事分析了格陵兰岩石样本的化学成分,发现了更多的证据来支持他们的解释。真正的叠层石应该有内部层,但是格陵兰的叠层石没有。相反,它们内部几乎都是纯硅,边缘是白云石矿物,将它们与上面的岩石分开。这些结构根本不是微生物的工作成果。

奥尔伍德对此警示称,Mars 2020探测器将会收集并带回火星岩石样本,为了正确地解读这些样本,研究人员需要充分利用探测器的眼睛和仪器来仔细研究。她还建议建立虚拟现实装置,让科学家能够以身临其境的方式来观察火星地貌,以得出更精确结论。

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迄今最古老化石可能只是一块普通石头?

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